Dit boek over bizarre hersenen laat u nadenken over uw eigen brein

© .
Roderik Six
Roderik Six Journalist voor Knack

Wetenschapsjournaliste Helen Thomson laat de Hannibal Lecter in zich los en ontleedt de meest bizarre breinen ter wereld. Dat levert smakelijk leesvoer én een hoop vraagtekens op.

Feilloos een ruimtetuig op Mars parkeren? Doen we even. Achterhalen hoe het heelal eruitzag een fractie van een seconde na de oerknal? Geen probleem. Vanaf Antarctica skypen met je grootmoeder in Wachtebeke? Fluitje van een cent. Het plafond van de Sixtijnse Kapel omtoveren in een wereldwonder? Even Michelangelo inhuren.

Centrale zin: Dat vergeet je niet gauw, de eerste keer dat je een mensenhoofd op tafel ziet staan.

Ondanks de wereldbranden die dagelijks het journaal teisteren, is de mens tot fabelachtige dingen in staat en dat heeft hij louter te danken aan die weke bloemkoolmassa die hij in zijn hoofd meetorst. Al onze verwezenlijkingen – van Bach tot de sociale zekerheid – hebben we aan ons brein te danken, maar dat brein is, paradoxaal genoeg, zelf nog steeds een groot mysterie. ‘Als de hersenen zo simpel in elkaar zouden zitten dat we ze zouden begrijpen, zouden wij zo simpel zijn dat we het niet zouden kunnen’, zo vat een docent van wetenschapsjournaliste Helen Thomson het samen.

Dit boek over bizarre hersenen laat u nadenken over uw eigen brein

Al jaren is Thomson gefascineerd door de grijze massa die ons bestaan aanstuurt en schept. Zoals het een wetenschapper betaamt, put ze haar kennis uit statistische gegevens en kritisch onderzoek, maar daarbij verdwijnt de drager van het brein vaak in het geanonimiseerde cijfermateriaal. Wie zijn de mensen die aan synesthesie lijden of last hebben van de cotardwaan, een syndroom waarbij je ervan overtuigd bent dat je dood bent? Hoe leefbaar is het om elke dag verloren te lopen in je eigen huis omdat je oriëntatievermogen niet naar behoren functioneert?

In Het ondenkbare denken vliegt Thomson de wereld rond om de meest bizarre breinen te interviewen. Hoe raar sommige syndromen ook zijn – nog eentje: Bob onthoudt integraal élke dag van zijn leven -, een freakshow wordt het nooit. En Thomson lardeert haar meelevende gesprekken altijd met neurologisch onderzoek. Dat Oliver Sacks haar grote voorbeeld is, mag niet verbazen.

Uitzonderingen zijn nooit een goed vertrekpunt voor wetenschappelijk onderzoek, dat beseft Thomson ook, maar haar opzet is wel nobel: vroeger belandden mensen al eens op de brandstapel omdat ze stemmen hoorden, nu weten we dat hallucinaties doodnormaal zijn. Thomson geeft overigens ook tips om zelf hallucinaties op te wekken. Voor mensen die willen besparen op hun dealer: meer dan een koptelefoon en een pingpongbal heb je niet nodig. Wel eerst braaf dit boek uitlezen want kennis kan je brein ook kietelen.

Het ondenkbare denken – Sensationele verhalen over de wonderlijke werking van het brein

Helen Thomson, Nieuwezijds (oorspronkelijke titel: Unthinkable. An Extraordinary Journey through the World’s Strangest Brains), 272 blz., 22,95 euro.

Helen Thomson

Helen Thomson heeft een bachelor in neurologie en werkte acht jaar voor New Scientist. Voor haar vermakelijke reportages sprak ze onder meer met massamoordenaars en probeerde ze met wiskunde de roulette te slim af te zijn. Voor het zakenblad Forbes hield ze een blog over seks bij.

Partner Content