In februari speelde Billie Eilish in de Brusselse Madeleine, een zaal met zo'n 1400 plaatsen. Eerder bescheiden, zou je denken, maar er stonden wel 12 000 mensen op de wachtlijst, meer zelfs dan voor de Conversations van Nick Cave in De Roma. Op dat moment had la Eilish nog geen plaat uit. Die is er inmiddels wel en is al bijna drie maanden niet uit de top-5 van de Ultratop weg te branden. Om maar te zeggen: er zou wel eens héél veel volk kunnen opdagen voor de show van Billie Eilish op de slotdag van Pukkelpop.

Raar genoeg is Billie Eilish niet een van de headliners van die dag. Die eer is weggelegd voor Prophets of Rage en Twenty One Pilots, ook al heeft Eilish drie keer zoveel fans op Spotify als die twee bands samen. Zo staat de zangeres van onder meer Bad Guy om 21.40 uur in de Dance Hall. Daar was tot voor kort plaats voor 10 000 man, maar de tent zal dit jaar groter dan anders zijn, zegt woordvoerder Frederik Luyten. Hoeveel groter ligt nog niet vast.

The National

Het is niet de eerste keer dat Eilish terechtkomt in een kleinere zaal dan ze kan vullen. Wat ze in La Madeleine deed, deed ze ook in Nederland, waar 10 000 fans op Ticketswap een kaartje zochten. In het industriejargon wordt dat 'underplayen' genoemd: bewust in kleine zalen spelen om buzz te creëren. Of dat echt Eilish' plan was, is uiteraard niet zeker, maar een aantal concerten die ze deze zomer speelt, zijn wel al verplaatst naar een grotere zaal. Dat is voor Pukkelpop voorlopig niet aan de orde.

De keuze om Eilish in de Dance Hall te boeken is wel degelijk een beslissing van de organisatie zelf. Pukkelpop was erbij voor de Amerikaanse echt een fenomeen werd, vertelt Luyten. 'We hebben Billie Eilish zeer vroeg ontdekt, een jaar geleden rond deze periode. Wie had ooit gedacht dat ze op zo een korte tijd een wereldster ging worden? Uiteraard zijn we nu niet blind voor haar succes: we volgen het continu op en gaan ons er goed op voorbereiden.'

'We hebben Billie Eilish zeer vroeg ontdekt, een jaar geleden rond deze periode. Wie had ooit gedacht dat ze op zo een korte tijd een wereldster ging worden?'

Frederik Luyten, woordvoerder Pukkelpop

Dat doet Pukkelpop door buiten de tent grote schermen en de nodige zitruimte te voorzien. Zo kan iedereen het optreden meebeleven. 'Sommige festivalgangers zullen gewoon even willen kijken wie Billie Eilish is, maar willen niet noodzakelijk in de tent of helemaal vooraan staan.' Luyten wijst erop dat The National op hetzelfde moment voor de tweede keer dat weekend de Marquee afsluit om haar twintigjarig bestaan te vieren. 'Er zal een aanzienlijk deel van het publiek in de Marquee zitten. The National heeft een iets ouder publiek, maar ook een heel grote schare fans', aldus Luyten.

Aandacht verscherpt

Extra veiligheidsmaatregelen zijn voorlopig niet aan de orde, maar de aandacht wordt dus wel verscherpt. 'We weten wat Billie allemaal teweegbrengt en zijn zeker niet ongevoelig voor haar grote schare fans, maar we hebben al eerder grotere namen in kleinere tenten gezet. Dat is nog nooit fout gelopen. Onze securityteams hebben de nodige ervaring. Ook nu zullen we alles doen om ervoor te zorgen dat iedereen het optreden in optimale omstandigheden kan beleven. We hebben er alle vertrouwen in dat dat op een goede manier gaat verlopen.'

De tenten worden uitvoerig gemonitord, zowel ter plaatse als via camera's in de controlecentra, vertelt Luyten. 'De verantwoordelijken voor het crowd management hebben zo een perfect overzicht van wie zich waar wanneer bevindt. We kunnen op elk moment ingrijpen als het ergens te druk is en gaan daar zeker niet mee wachten tot het te laat is.'

De Dance Hall is een open tent, in tegenstelling tot bijvoorbeeld The Barn van Werchter. 'Dat zorgt ervoor dat de doorstroom gemakkelijker verloopt.' Maar het maakt het moeilijker om mensen de toegang te ontzeggen, natuurlijk. 'We gaan niemand uitsluiten, maar we kunnen bezoekers wel vragen om op een afstand te blijven kijken. Vol is vol. We gaan niemand in gevaar brengen, de veiligheid van onze festivalgangers staat altijd op nummer één.'