Met matige films als Promised Land (2012) en TheSea of Trees (2015) liet Gus Van Sant de jongste jaren flink wat van zijn pluimen, maar met Don't Worry, He Won't Get Far on Foot over de verlamde cultcartoonist John Callahan komt de indieregisseur eindelijk weer thuis. Ook letterlijk. Zoals de meeste van zijn films werd ook Don't Worry immers gedraaid in Portland, Oregon, de alternatieve hipsterhoofdstad van Amerika waar de in 2010 overleden Callahan ook leefde en werkte. 'John woonde een paar blokken verderop. Ik zag hem soms voorbijsnellen met zijn elektrische rolstoel', herinnert Van Sant zich. 'Hij racete echt over voetpaden en straten. John is altijd een thrillseeker geweest. Ook in zijn cartoons, die vaak op het randje waren en geen taboe schuwden.'

Een hoofdrolspeler met een fysieke handicap? Ik heb voor de béste acteur gekozen

Dat laatste leverde Callahan alvast een recordaantal haatbrieven op in de lokale krant, maar ook een grote schare fanatieke fans. Waaronder Robin Williams, de populaire komiek die zich in 2014 van het leven beroofde, en die in 1997 een hoofdrol speelde in Good Will Hunting, tot op vandaag Van Sants grootste hit. 'Robin vroeg me toen al of ik de film niet wilde regisseren', vertelt hij. 'Hij was gek op Johns cartoons en kocht de rechten op zijn autobiografie. Oorspronkelijk zou hij zelf de hoofdrol spelen, als een hommage aan John en zijn vriend Christopher 'Superman' Reeve, die ook in een rolstoel zat. Dat vond John een geweldig idee, maar het is er nooit van gekomen.'

Toch liet het project Van Sant al die tijd niet los, en twintig jaar later is de film - met dank aan Amazon Studios - eindelijk een feit, nu met Joaquin Phoenix als de alcoholverslaafde cartoonist. 'Joaquin is een klasbak', weet ook Van Sant. 'Ik had in 1998 al met hem gewerkt voor To Die For, toen hij nog een jonkie was, en toen al wist ik: dit wordt één van de toonaangevende acteurs van zijn generatie. Eigenlijk is het gek dat het zo lang geduurd heeft vooraleer we nog eens konden samenwerken. Hij woonde bij mij in de buurt in New York, en daarna ook in LA. Het leek wel alsof hij me overal achterna reisde.'

Nochtans bleek niet iedereen even blij met de casting van Phoenix: sommigen hadden op een acteur met een fysieke handicap gehoopt. 'Ik heb er lang over nagedacht', bekent Van Sant. 'Maar uiteindelijk heb ik voor de beste acteur gekozen. Je krijgt die discussies wel vaker, vooral met gay personages. Maar voor Milk (biopic uit 2008 over homorechtenactivist Harvey Milk, nvdr.) heb ik ook Sean Penn gekozen, die geen homo is. Het type handicap dat John had, was erg specifiek, en bovendien wilde hij zelf graag dat de beroemdste acteur hem zou spelen. Ik weet niet of Joaquin die titel mag claimen, maar hem kennende zou hij dat ook nooit willen.'