'With similar looks, age and even shoe size, Jack's gigs are unparalleled.' Oftewel: er is maar één betere Ed Sheeran en dat is Ed Sheeran zelf. Sinds 2014 trekt de Britse Jack Shepherd de wereld rond met The Ed Sheeran Experience. Zo staat hij dit weekend op het festival Wetlands in Arendonk.
...

'With similar looks, age and even shoe size, Jack's gigs are unparalleled.' Oftewel: er is maar één betere Ed Sheeran en dat is Ed Sheeran zelf. Sinds 2014 trekt de Britse Jack Shepherd de wereld rond met The Ed Sheeran Experience. Zo staat hij dit weekend op het festival Wetlands in Arendonk. Dat hij ooit verder zou raken dan de pubs in en rond hometown Reading, had Shepherd tot voor kort nooit durven te dromen. 'Ik heb tien jaar opgetreden met mijn eigen muziek', vertelt hij ons. 'Tot mensen maar bleven herhalen hoe hard ik op Ed Sheeran leek.' De term dubbelganger zou overdreven zijn, maar inderdaad: Shepherd heeft iets weg van de populaire singer-songwriter. Ros haar, bijvoorbeeld. En gelukkig ook dezelfde muzieksmaak. 'Ik kende vooral zijn radiohits, maar hoe vaker mensen me met hem vergeleken, hoe meer ik zijn muziek begon te ontdekken.' Wat begon als een grap, groeide uit tot een fulltimejob. 'Op een avond zat ik met mijn vrouw Kirsty op restaurant. "So, I'm going to do this Ed Sheeran thing", zei ik. Dat was in 2014, toen Thinking Out Loud een enorme hit was, een heel romantisch nummer. Ik dacht: ik speel een paar keer op trouwfeesten om wat bij te verdienen. Zes maanden later heb ik mijn job als logistic manager opgegeven omdat het niet meer te combineren viel. Zelfs Kirsty werkt nu voltijds als mijn manager.' Het gaat namelijk hard. Deze zomer staan er veel festivals op de planning, soms twee per dag. Daarnaast speelt Shepherd in concertzalen en theaters en op trouw- en bedrijfsfeesten. Vooral in de UK, maar ook in de rest van Europa en in Amerika. 'Soms spelen we voor tweeduizend mensen, soms voor twintig, al worden die kleine privé-evenementen steeds moeilijker, met al het materiaal dat we meezeulen.' The Ed Sheeran Experience is de enige tributeact die alles doet wat Sheeran ook doet: rappen, beatboxen, het gebruik van die kenmerkende loop station. En dat allemaal zonder backingtracks. 'Het was een hele klus om dat allemaal onder de knie te krijgen', zucht Shepherd. 'Zeker op die loop station heb ik gevloekt. Eerst lukte het thuis wel, maar werd ik te nerveus op het podium. Ik vind het essentieel dat je zo veel mogelijk naar het origineel neigt. Als je naar een tribute van Queen gaat kijken, wil je toch ook dat ze de solo's net als Queen spelen?' Shepherd gaat daar ver in. Heel ver. Hij heeft zelfs een paar dezelfde tatoeages: 'Ed Sheeran heeft een tattoo van een teddybeer en mijn zoon heet Teddy. Dat was een handige toevalstreffer.' Hij liet een replica van Sheerans gitaar bouwen: 'Stiekem hoop ik dat die van hem kapotgaat en hij de mijne komt lenen.' Zelfs zijn eigen kinderen zien amper het verschil: 'Als Sheeran op tv is, roepen ze 'papa' naar het scherm. Heel gek. Het lijkt alsof hij in ons huis leeft. Ons hele gezin ademt Ed Sheeran. Zelfs 's nachts droom ik van hem.' En als Shepherd niet op het podium staat, bestudeert hij de ster. 'Op tv en YouTube, maar ik heb hem ook al een paar keer live gezien. Ik analyseer zijn houding, zijn stem, de manier waarop hij zijn gitaar vasthoudt. Elk detail telt. Mensen willen ook visueel hetzelfde beleven. Dat is de essentie van een goede tributeband. Een tijdje geleden ging ik naar eentje van Coldplay: het leek alsof ik op een concert van Coldplay zat.' Ook zijn publiek, Sheeran-fans van alle leeftijden, heeft soms moeite met het onderscheid. 'Sommigen komen op mijn site terecht en denken dat ik de echte Ed Sheeran ben. (lacht) Dan vragen ze me iets te signeren voor hun kleindochter en moet ik hen teleurstellen. Maar ik maak niemand iets wijs. Ik stel mezelf voor als The Ed Sheeran Experience, niet als Ed Sheeran. Ik ben nog steeds Jack Shepherd.' Of hij het niet mist om zijn eigen muziek te spelen? 'Die bewaar ik voor thuis. Vroeger speelde ik in lokale pubs voor anderhalve man en een paardenkop. Nu kan ik de wereld zien met mijn muziek en fans van Ed Sheeran gelukkig maken. I'm a lucky man.' *Jack Shepherd staat op de foto helemaal bovenaan dit artikel, en op de livefoto.