Vlaanderen is een nieuw hiphopfestival rijker. Na onder meer Fire is Gold in Vilvoorde en Out The Frame in Gent vindt eind september in Tongeren de eerste editie van Hip Hub Hooray plaats. Het evenement verenigt rappers, graffitikunstenaars, dansers en andere hiphoppende creatievelingen in de Euregio Maas-Rijn, die zich uitstrekt over Belgisch en Nederlands Limburg, Luik en zelfs Aken.

De eerste aanzet van Hip Hub Hooray werd niet gegeven door een of andere jonge ondernemende hiphopper, maar door Vlaams minister van Cultuur Sven Gatz (Open VLD). Gatz probeert al langer om de achterstand van Limburg op het gebied van cultuursubsidies goed te maken. Eind vorig jaar nog kwam hij met 3,6 miljoen euro over de brug en stelde hij Pieter Jan Valgaeren aan als culturele aanjager voor de provincie.

Aan Guido Wevers gaf hij de opdracht om de Maas-Rijnstreek te verkennen en met voorstellen te komen om de regio cultureel op te waarderen. Wevers, een Maastrichtenaar, is een habitué in de culturele sector: hij leidde de kandidatuur van Maastricht als culturele hoofdstad van Europa 2018 en staat aan het roer van het Mechelse stadsfestival Op.recht.

'We zijn op een punt gekomen dat hiphop deel uitmaakt van het leven van heel veel jongeren. De politiek kan niet meer om ons heen.'

Graci, Limburgse rapper

Wevers verbaasde zijn opdrachtgever door met hiphop op de proppen te komen. Na enkele verkennende gesprekken kwam er een project in drie fases uit de bus: een reeks ontmoetingen tussen rappers, producers en street artists in de lente, een summer school in de zomer en tot slot het eigenlijke festival.

Jules Thys uit Peer, die hiphop draait als dj Jewels, is nauw betrokken is bij het project en ziet in zijn streek meer dan genoeg talent om naar boven te spitten. 'Ik kom constant straffe artiesten tegen. Zij zijn gebaat bij een hechte scene die goed samenwerkt, zoals de hiphoppers doen in Antwerpen of Brussel. In Limburg is dat nog niet zo vanzelfsprekend. Iedereen doet hier toch vooral zijn eigen ding in zijn eigen dorp. Hier en daar is er wel een gezamenlijk project, maar het blijft heel lokaal.'

Graci, een rapper uit Overpelt, nuanceert die visie, maar beaamt wel dat de samenwerking nog veel beter kan. 'Ik vind dit project zonder meer geweldig, ook omdat het onverwacht komt. We moeten deze kans grijpen om het volle potentieel van deze streek te benutten op het gebied van hiphop.'

Weg van de straat

Gatz maakte zelf 200.000 euro Vlaams geld vrij voor Hip Hub Hooray. Ook de Franse gemeenschap, de Nederlandse provincie Limburg en Sabam for Culture dragen hun financiële steentje bij. De stad Tongeren stelt voor het festival dan weer de leegstaande Ambiorixkazerne ter beschikking.

Het klinkt een beetje paradoxaal, een op de straat geboren fenomeen als hiphop dat loyale overheidssteun krijgt. 'Het hangt er maar van af hoe je het bekijkt', zegt Graci. 'Hiphop is niet langer uitsluitend een straatfenomeen of iets van de underground. We zijn op een punt gekomen dat hiphop deel uitmaakt van het leven van heel veel jongeren. De politiek kan niet meer om ons heen.' Jules Thys is dankbaar: 'We kunnen nu aan de slag met een groter budget dan we zelf ooit bij elkaar zouden kunnen krijgen.'

Het is nu aan de jongeren zelf om die kansen te grijpen. 'De overheid is hier geldschieter. Hoe Hip Hub Hooray wordt ingevuld, is een zaak van de jonge kunstenaars', beaamt Gatz. 'We zijn nu met dit project begonnen, aan hen om te zien waar het eindigt.' Graci brandt alvast van de ambitie: 'Schrijf maar op: ik wil er alles aan doen opdat dit project het zover mogelijk schopt.'