De moderne Assepoester

Zoals zoveel moderne sprookjes begint dat van Julia Roberts met een tumultueuze jeugd. Roberts werd geboren op 28 oktober 1967 in Atlanta, Georgia, als de dochter van een stofzuigerverkoper en een vastgoedmakelaarster. Vier jaar later gingen haar ouders uiteen, waarna moeder en dochter naar het piepkleine Smyrna verhuisden - haar vader stierf in 1977 aan kanker. Aanvankelijk droomde Julia van een carrière als dierenarts, maar na haar diploma-uitreiking trok ze naar het grote New York om het - net zoals haar broer Eric en haar zus Lisa - te maken als actrice. Haar lange benen en ontwapenende glimlach zorgden onmiddellijk voor een contract bij het prestigieuze modellenbureau Click en snel daarna volgden enkele kleine rolletjes in populaire tv-reeksen als Crime Story en Miami Vice. Maar de grote doorbraak zou niet lang op zich laten wachten.

De pijlsnelle superster

Zodra Roberts op het grote scherm kwam, was het duidelijk dat ze tot het sterrendom was voorbestemd. Het kleinschalige Mystic Pizza groeide uit tot dé verrassing van 1988 en Julia's vertolking van een diabetespatiënte in Steel Magnolias bezorgde haar een eerste Oscarnominatie. Maar met Pretty Woman (1990), de romantische komedie die wereldwijd net geen 500 miljoen dollar opbracht, werd ze pas echt een diva. Voor haar rol als hoertje dat valt voor de charmes van Richard Gere kreeg ze een tweede Oscarnominatie en nadien brak ze het ene salarisrecord na het andere. My Best Friend's Wedding leverde haar 12 miljoen dollar op, Runaway Bride deed daar nog eens 5 miljoen bovenop en met Erin Brockovich brak ze als eerste vrouw de magische kaap van de 20 miljoen dollar. Haar eerste samenwerking met Steven Soderbergh leverde haar bovendien haar eerste Oscar op. Toen bekend werd dat Roberts maar liefst 25 miljoen dollar opstreek voor Mona Lisa Smile was de gehele wereld eventjes met stomheid geslagen. Het succes bracht trouwens nog vele andere primeurs mee.Zo was Julia de eerste actrice die de cover van Vogue sierde en de eerste vrouw die de omslag van mannenblad GQ haalde.

De romantische ramp

Op amoureus gebied bleek Roberts een regelrechte brokkenpiloot. Tijdens de opnames van Steel Magnolias begon ze een relatie met tegenspeler Dylan McDermott. Het paar verloofde zich zelfs, maar tot een huwelijk kwam het nooit. Kiefer Sutherland verliet zijn echtgenote in 1990 nadat hij met Julia had 'kennisgemaakt' op de set van Flatliners. De toekomstige 24-ster kwam echter van een koude kermis thuis toen Roberts hem drie dagen voor hun huwelijk in de steek liet voor zijn beste vriend Jason Patric, met wie ze naar Ierland vluchtte. Ook die relatie was echter een kort leven beschoren. Op 27 juni 1993 werd immers bekend dat Roberts in het huwelijksbootje was gestapt met Lyle Lovett, een bekende countryzanger die ze drie weken eerder had leren kennen. Nog geen twee jaar later ging het paar al uiteen. Nadien volgde een kortstondige affaire met Friends-acteur Matthew Perry en met Law & Order-bink Benjamin Bratt. Maar het was Danny Moder, een cameraman die Roberts had ontmoet op de set van The Mexican, die de actrice uiteindelijk wist te temmen. Het paar trouwde op 2 juli 2002 en is - tot op heden - nog steeds samen.

De fanatieke paparazzihaatster

Haar verzuurde band met haar broer Eric, haar eindeloze reeks afgesprongen relaties, haar zogenaamde divagedrag op de sets van haar films: de roddelpers kan maar niet genoeg krijgen van de kleine kantjes van La Roberts en dat stoort de superster al vanaf dag één. 'Ik ben een gewone vrouw met een buitengewoon beroep', merkt ze geregeld op in interviews. 'Ik praat niet over mijn privéleven, ik ga me niet speciaal schminken omdat ik een boodschap moet doen en ik gedraag me tijdens shoots ontzettend down to earth.' De hardnekkige vete kwam tot een hilarisch kookpunt toen verschillende rioolbladen in 1996 beschreven hoe Julia - het kuise zuiderse meisje dat nooit ofte nimmer een naaktscène zou draaien - in een louche bar in Manhattan een heuse striptease weggegeven zou hebben en met een dienster getongzoend had.

Na de geboorte van haar drie kinderen - de tweeling Hazel Patricia en Phinnaeus Walter in 2004 en zoon Henry Daniel in 2007 - zette ze haar strijd tegen de paparazzi gedreven verder. Zo dwong ze onlangs nog een wagen waarmee enkele fotografen haar volgden aan de kant, waarna ze de inzittenden de huid vol schold. Een van de 'journalisten' legde het voorval vast met zijn camera en bezorgde het filmpje aan de bekende roddelsite TMZ. Poets wederom poets wéderom poets...

De verwoede wereldverbeteraar

Angelina Jolie en Madonna verzamelen (wees)kinderen uit Afrikaanse landen. George Clooney klaagt de wantoestanden in Darfoer aan. En Julia Roberts? Die wil meteen maar de hele planeet redden. Als Unicef-medewerkster reisde ze in de jaren 90 naar Port-au-Prince om naar eigen zeggen zichzelf op te voeden. 'De armoede die ik daar zag, was overweldigend. Ik dacht dat mijn hart ging exploderen van verdriet', vertelde ze nadien. De laatste tijd komt Julia vooral uit de hoek als groene tante. In 2006 werd ze de spreekbuis van Earth Biofuels, een bedrijf dat het gebruik van herbruikbare brandstoffen promoot. Maar ook haar pasgebouwde villa in rijkeluishemel Malibu staat volledig in het teken van de milieuvriendelijkheid: het nederige stulpje bestaat grotendeels uit resten van de villa die er voordien stond, ze gebruikten gerecycleerd hout uit Canada en alle apparaten werken op zonne-energie. Julia gaat zelfs nog een stapje verder en experimenteert met biologisch afbreekbare luiers voor de piepkleine Henry Daniel. 'Je kunt ze door het toilet spoelen', vertelt ze aan iedereen die het wil horen. 'Maar je moet wel serieus in de pot roeren om te voorkomen dat je wc niet verstopt raakt.' Bedankt voor de tip, Julia!

Fireflies in the garden.

Vanaf 8/10 in de bioscoop.

Door Steven Tuffin