Dirty Grandpa, Heist, Little Fockers: Robert De Niro draafde de afgelopen jaren in veel bedenkelijke films op. Zoveel dat we ons afvroegen of hij bij wijze van experiment aan het uittesten was of het na een dozijn legendarische vertolkingen ( Taxi Driver, Raging Bull, Once Upon a Time in America en noem maar op) überhaupt nog mogelijk was om van zijn voetstuk te tuimelen.

De niro in The Irishman (1)

Een fenomenale herfst wringt die theorie de nek om. De Niro is geweldig als de talkshowhost die de clown Arthur Fleck te kijk zet in Joker. Dat die kaskraker is afgekeken van de Scorsese-klassiekers Taxi Driver en The King of Comedy, twee films waarin De Niro de hoofdrol speelt, kan geholpen hebben. Zijn hoofdrol in The Irishman en zijn hereniging met Martin Scorsese plaatsen De Niro vandaag weer helemaal in de schijnwerpers.

De niro in The Irishman (2)

Het was van Casino in 1995 geleden dat je nog had samengewerkt met Scorsese. Wie zocht wie op? The Irishman zou jouw idee geweest zijn.

Robert De Niro: Hoe gaat dat? Marty en ik stonden op het punt om een genrefilm te maken over een gepensioneerde huurmoordenaar. Als research las ik I Heard You Paint Houses, een boek van Charles Brandt over het leven van Frank 'The Irishman' Sheeran. Ik wou dat ik dat eerder gedaan had. Ik vond het verhaal, het personage en alles errond schitterend. Marty was het daarmee eens nadat ook hij het boek gelezen had. We hebben nog even met het idee gespeeld om het boek te integreren in het scenario dat voorlag, maar het leek ons geen goed idee om twee verhalen en twee stijlen te mixen. Marty en ik hebben die andere film dan maar laten vallen. Het was een schitterende gelegenheid om nog eens samen te werken.

De niro in The Irishman (3)

Om de jonge Frank Sheeran te kunnen spelen werd je digitaal verjongd. Wat vind je daarvan?

De Niro: Het idee was om met de hulp van de animatiespecialisten van ILM vijf decennia te overspannen. Ik vond dat een opwindende gedachte. Voor de vijftiger jaren van mijn personage hebben we gewoon met make-up gewerkt, maar voor de jongere versies hoefde dat helemaal niet. Dat gaf mij een enorme vrijheid. Ik kon vrijuit spelen.

Streamingdienst Netflix legde het geld voor The Irishman op tafel. Vrees je voor de toekomst van de filmzalen?

De Niro: Nee. Het is gewoon een issue waar we nog niet uit zijn: hoe kun je die twee manieren van films verdelen verzoenen? Dat compromis is nog niet gevonden. Ik hou erg veel van het grote scherm. Ik ben ervan overtuigd dat sommige films enkel daarop volledig tot hun recht komen, en The Irishman hoort daarbij.

Volg je de evoluties in de filmsector een beetje op?

De Niro: Het valt me op dat er veel televisie gemaakt wordt die beter is dan nogal wat films. Dat betekent dat er meer werk is voor acteurs, technici en alle creatieve mensen in de sector. Dat is een goede zaak. Als je uitsluitend over bioscoopfilms praat, ben ik minder optimistisch. Als enkel Netflix nog het geld op tafel legt voor de films waar wij enthousiast over zijn... Maar waar en hoe toon je die films? Eerst in de bioscopen en dan via streaming?

De wereld verandert. De tentpole movies, meestal fantasyfilms voor jongere mensen, zijn dominant. Het is wat het is. Met Marty en andere regisseurs probeer ik nog een ander soort films te maken, films met een zekere grandeur en noblesse. Jammer genoeg hebben we de tijdsgeest niet mee.

Scorsese roemde je gave om de kijker te laten meeleven met sociopaten en psychopaten. Zou je president Trump kunnen spelen?

De Niro: Dat is een rol die ik nooit zou willen spelen. Ik probeer me altijd in te leven in mijn personages, ik vind altijd wel een manier om het vanuit hun standpunt te bekijken. Maar ik wacht nog altijd op het moment dat Trump iets zegt of doet waar ik empathie kan voor voelen. Hij is zo antipathiek. Ik kan hem niet luchten.

Volgen er straks ernstige films over deze gruwelijke periode, andere dan de comedystuff van Saturday Night Live waar Alec Baldwin en ik aan meewerken en die de spot drijft met de politieke situatie, de huidige regering en Trump? Ik vermoed van wel. Hollywood blijft Hollywood, maar velen zijn zich ervan bewust dat dit een bijzondere, vreemde tijd is.

Smaakt The Irishman naar nog meer samenwerkingen met Scorsese?

De Niro: Marty en ik hebben een nieuw project (Killers of the Flower Moon zit in de preproductiefase, nvdr.). Leonardo DiCaprio doet ook mee. Meer wil ik er niet over zeggen, want het kan nog mislopen.