Eerste zin 'Sommige verhalen kun je beter horen met je ogen open.'

Zomer 1968. De achtjarige Robin is met haar moeder Wini op vakantie op de Scilly-eilanden, bij Cornwall. Op een dag vindt Robin op het strand een ingebakerde dode baby. Opgewonden vertelt ze haar moeder van de vondst, maar die reageert kil en afwijzend. Samen gaan ze terug naar het strand, maar daar is niets te zien. Wini beslist meteen terug naar huis te keren, naar haar woongroep in Brighton, en wanneer Robin blijft doorbomen over die dode baby, neemt ze haar mee naar een psycholoog.

Zo begint De vondeling, de tweede roman van de uit Oostende afkomstige Sarah Meuleman, die met haar debuut De zes levens van Sophie niet allen genomineerd was voor de Bronzen Uil, maar met de Engelse vertaling ook hoge toppen scheert in Amerika, Canada en het Verenigd Koninkrijk. Net als dat debuut is De vondeling een zorgvuldig opgebouwde roman waarin meerdere verhaallijnen vervlochten zijn. Zo speelt een tweede lijn in 1990, wanneer Robin terugkeert naar de Scilly's omdat ze wil uitzoeken of haar vondst van weleer louter fantasie was, zoals iedereen beweert. Een derde situeert Meuleman in 2035, in een onder een hittegolf kreunend New York, waar de bejaarde Robin haar verhaal vertelt aan kapster Rebecca, waarna die er lessen uit trekt voor haar eigen leven.

Meuleman is een kei in het scheppen van sfeer. Samen met de dertigjarige Robin word je wanhopig over de gesloten eilandgemeenschap op de Scilly-eilanden, waar iedereen meteen weet wie die jonge vrouw is en vastbesloten lijkt haar zo snel mogelijk weer op de ferry huiswaarts te krijgen. The Wicker Man, denk je dan onmiddellijk, de film waar Meuleman af en toe naar knipoogt, over een al even gesloten gemeenschap waar eveneens een klein meisje verdwijnt. En zo zitten er wel meer knipogen in - naar de boeken van de zussen Brontë bijvoorbeeld.

De vondeling is een roman over onze noodzaak aan verhalen en over de onbetrouwbaarheid van vertellers, ook als wij zelf die vertellers zijn. Herinneren we ons het verleden, of alleen wat we ons willen herinneren? Zat er in dat dekentje op de vloedlijn echt een baby, of was het alleen maar een pop?

De vondeling ****

Sarah Meuleman, Lebowski, 304 blz., ? 21,99.