Schilder Jan Bouvaert heeft veel gemeen met Pieter Paul Rubens. Zoals veel van zijn collega's in die tijd - de zeventiende eeuw - trekt hij naar Italië om te leren van de besten. Hij maakt er portretten van knappe gravinnen op vraag van zijn plaatselijke beschermheer en werkt aan een groot altaarstuk. Terwijl Jan in Italië veel professionele tegenslagen te verwerken krijgt, verzorgt zijn broer Pieter thuis in Antwerpen hun zieke moeder en houdt hij de familiale winkel open. In de tijd die overblijft, werkt Pieter vlijtig voort aan een groots lofdicht op de ezel, waarmee hij zijn retorische vaardigheid als schrijver wil bewijzen. Na een Italiaans probleem te veel en een brief dat het slecht gaat met zijn moeder, keert Jan terug naar Antwerpen. Zijn carrière komt er niet naar wens van de grond, tot de ondernemende Isabella zich met hem bemoeit. In plaats van een een rijke lakenhandelaar te trouwen wendt de jonge vrouw uit een begoede familie haar contacten aan om Jan aan opdrachten te helpen, ook al blijken dat vooral pikante schilderijen voor de privévertrekken van rijke heren te zijn. Het zakelijke talent van Isabella, die zijn vrouw wordt, maakt Jan beroemd en rijk. Pieter vergaat het ondertussen minder goed en het schuldgevoel daarover knaagt aan Jan.

Simon Spruyt ( Junker, Papa Zoglu) voedt zich met de hele schilderkunst van de contrareformatie om een oeuvre voor zijn Jan Bouvaert samen te stellen, maar verwerkt ook een bestaand lofdicht voor een ezel van een zekere Godfried Bouvaert in dit rijke boek. Hij reconstrueert het leven van die tijd, tot de discussies in de culturele salons toe. Samen met de grondigheid van zijn historische achtergrond valt de oneerbiedige humor op. Een al te ambitieus kunstenaar krijgt steevast te maken met gênante situaties en zelfs een doodsstrijd heeft bij Spruyt een komische kant. Voeg daarbij een nieuwe schilderachtige illustratiestijl en een perfect geritmeerde vertelling en je krijgt een meesterschap dat heel weinig auteurs, ook in het buitenland, bezitten.

Bouvaert - elegie voor een ezel ****

Simon Spruyt, Blloan, 199 blz., ? 24,95.