Anekdote

Toen Marvin Gayes zangpartner Tammi Marell in de lente van 1970 overleed aan een hersentumor, belandde het prijsbeest van Motown Records in een diepe depressie. Hij leefde als een kluizenaar, weigerde op te treden en bleef weg uit de studio. De terugkeer van zijn broer Frankie uit Vietnam en de gruwelverhalen die hij meebracht, waren de impuls voor de opnames van de sociaal en politiek geëngageerde singleWhat's Going On. Motown-patron Berry Gordy weigerde initieel de track uit te brengen. Toen die een onverwachte hit werd, gaf hij Gaye dertig dagen om er een compleet album aan te breien. Met thema's als ecologie, oorlog, armoede en drugsgebruik het eerste in zijn soort voor Motown, de hitfabriek uit Detroit die bekend stond om zijn brave, op de blanke markt gerichte soulvariant.

Trivia 1

Gaye was een sportfanaat en supporter van het American football-team Detroit Lions. Twee van zijn toenmalige sterspelers, Mel Farr en Lem Barney, zingen backing vocals op What's Going On.

Trivia 2

De jazzy saxofoonintro werd gespeeld door Eli Fontaine en was slechts bedoeld als opwarmertje; Marvin behield de eerste take en Fontaines job zat erop.

Trivia 3

Om er zeker van te zijn dat er geen seksuele spanning in zijn stem zat, masturbeerde Marvin voor iedere take.

Trivia 4

What's Going On was het eerste Motown-album waarop de legendarische sessiegroep The Funk Brothers krediet kregen op de hoes.

Citaat 1

'Marvin is onze John Lennon. Hoe langer hij afwezig is, hoe meer jonge zwarten zijn kunst appreciëren. What's Going On was het werk van eengenie dat zijn tijd ver vooruit was.' (Janet Jackson)

Citaat 2

'Marvin sprak voor iedere depressieve man en vrouw, iedereen die zich misbruikt, geslagen en gebruikt voelde door de samenleving. Mensen die geraakt werden door de oorlog, mensen die in de oorlog vochten.' (Barry White)

Citaat 3

'De beste individuele plaat ooit gemaakt. Funky als de duivel. Dankzij What's Going On maakte Motown de overstap van het tijdperk van de producer naar het tijdperk van de artiest. Een historisch moment in de muziekgeschiedenis.' (Smokey Robinson)

Hoes

Om duidelijk te maken dat hij niet langer een gewillig radertje was in het Motown-systeem, wilde Marvin voorgoed komaf maken met zijn imago van knappe adonis. Hij trainde om spiermassa te kweken en liet een volle baard staan. De mistroostige pose in de regen maakte het plaatje compleet.

Vervolg

Na het geladen What's Going On keerde Marvin Gaye terug naar zijn roots als seksuele crooner. Let's Get It On ('73) en I Want You ('76) zijn muzikaal afrodisiacum van de beste kwaliteit. Geplaagd door belastingproblemen en een drugsverslaving vluchtte Gaye in 1981 weg uit de VS en kwam hij in Oostende terecht, waar hij onder de hoede van concertpromotor Freddy Cousaert aan een comeback werkte. Op 1 april 1984, één dag voor zijn vierenveertigste verjaardag, werd hij tijdens een ruzie, en in nooit opgehelderde omstandigheden, doodgeschoten door zijn vader, de predikant Marvin Gaye Sr. De single Sexual Healing werd wereldwijd een postume megahit.

(J.B.)