Met onder anderen Afrojack, Steve Aoki, David Guetta, Peggy Gou en Solomun op de affiche pakte MDL Beast, het eerste EDM-festival in Saudi-Arabië, afgelopen weekend groots uit. In de hoofdstad Riyad, midden in de woestijn, kwamen duizenden mensen samen om te dansen, onder wie veel vrouwen zonder hoofddoek en sterren als Armie Hammer uit de film Call Me By Your Name en topmodel Alessandra Ambrosio. Die laatsten waren er tegen betaling en poseerden tijdens en na het festival met een brede glimlach voor filmpjes en foto's op hun Instagrampagina's. 'Dit festival voelt als een culturele verandering', schreef Hammer onder een van zijn posts, waarin hij het festival vergeleek met Woodstock.

Hypocriet, vinden velen nu. Zakenvrouw en podcast-host Aminatou Sow noemt de influencer-cultuur 'schaamteloos'. Journalist Yashar Ali, die voor onder meer The Huffington Post schrijft, vroeg zich op Twitter schamper af of Armie Hammer het lichaam van Jamal Khashoggi heeft gevonden, de journalist die vorig jaar vermoord werd in het Saoedische consulaat in Istanboel. Daarvoor zijn inmiddels vijf mensen ter dood veroordeeld, tot grote teleurstelling van onder anderen de speciale rapporteur van de VN, Agnès Callemard. Volgens haar blijven de echte opdrachtgevers, onder wie staatshoofd Mohammed bin Salman, ongemoeid.

Bin Salman profileert zich al een tijdje als vernieuwer tegenover de internationale gemeenschap. Onder zijn bewind kregen vrouwen de toelating om naar de bioscoop te gaan en met de auto te rijden, kwam er een wet tegen de seksuele intimidatie van vrouwen en kregen buitenlandse toeristen meer vrijheid. Zo mogen vrouwelijke reizigers sinds kort alleen een kamer boeken. Een festival als MDL Beast past in dat rijtje.

Maar de werkelijkheid is minder rooskleurig. In Saoedi-Arabië worden vrouwen en LGBT's nog steeds onderdrukt, is de vrijheid van meningsuiting onbestaande en werden vorig jaar minstens achttien mensenrechtenactivisten gearresteerd.

Onder meer daarom gingen niet alle beroemdheden in op de vraag van MDL Beast om het festival te promoten. Zo bleef model Emily Ratajkowski thuis. 'Het is belangrijk voor mij om mijn steun uit te spreken aan vrouwenrechten, de LGBT-gemeenschap, de vrijheid van meningsuitdrukking en de vrije pers', zei ze aan Diet Prada, een Instagramaccount dat erg kritisch is op allerlei misstanden in de modewereld, van plagiaat tot graatmagere modellen en seksueel grensoverschrijdend gedrag.

Het is niet de eerste keer dat influencers worden uitgenodigd in Saoedi-Arabië om het land een positiever imago te geven. De afgelopen maanden berichtten verschillende media, waaronder Bloomberg en The Guardian, al dat het land culturele uitwisselingen organiseert voor socialmediapersoonlijkheden, die er kunnen duiken, monumenten kunnen bezoeken en luxueuze hotels logeren. Een Belgische influencer die zo'n trip aannam, Matthias Geerts, heeft zich al geëxcuseerd op Twitter.

Met onder anderen Afrojack, Steve Aoki, David Guetta, Peggy Gou en Solomun op de affiche pakte MDL Beast, het eerste EDM-festival in Saudi-Arabië, afgelopen weekend groots uit. In de hoofdstad Riyad, midden in de woestijn, kwamen duizenden mensen samen om te dansen, onder wie veel vrouwen zonder hoofddoek en sterren als Armie Hammer uit de film Call Me By Your Name en topmodel Alessandra Ambrosio. Die laatsten waren er tegen betaling en poseerden tijdens en na het festival met een brede glimlach voor filmpjes en foto's op hun Instagrampagina's. 'Dit festival voelt als een culturele verandering', schreef Hammer onder een van zijn posts, waarin hij het festival vergeleek met Woodstock. Hypocriet, vinden velen nu. Zakenvrouw en podcast-host Aminatou Sow noemt de influencer-cultuur 'schaamteloos'. Journalist Yashar Ali, die voor onder meer The Huffington Post schrijft, vroeg zich op Twitter schamper af of Armie Hammer het lichaam van Jamal Khashoggi heeft gevonden, de journalist die vorig jaar vermoord werd in het Saoedische consulaat in Istanboel. Daarvoor zijn inmiddels vijf mensen ter dood veroordeeld, tot grote teleurstelling van onder anderen de speciale rapporteur van de VN, Agnès Callemard. Volgens haar blijven de echte opdrachtgevers, onder wie staatshoofd Mohammed bin Salman, ongemoeid. Bin Salman profileert zich al een tijdje als vernieuwer tegenover de internationale gemeenschap. Onder zijn bewind kregen vrouwen de toelating om naar de bioscoop te gaan en met de auto te rijden, kwam er een wet tegen de seksuele intimidatie van vrouwen en kregen buitenlandse toeristen meer vrijheid. Zo mogen vrouwelijke reizigers sinds kort alleen een kamer boeken. Een festival als MDL Beast past in dat rijtje. Maar de werkelijkheid is minder rooskleurig. In Saoedi-Arabië worden vrouwen en LGBT's nog steeds onderdrukt, is de vrijheid van meningsuiting onbestaande en werden vorig jaar minstens achttien mensenrechtenactivisten gearresteerd.Onder meer daarom gingen niet alle beroemdheden in op de vraag van MDL Beast om het festival te promoten. Zo bleef model Emily Ratajkowski thuis. 'Het is belangrijk voor mij om mijn steun uit te spreken aan vrouwenrechten, de LGBT-gemeenschap, de vrijheid van meningsuitdrukking en de vrije pers', zei ze aan Diet Prada, een Instagramaccount dat erg kritisch is op allerlei misstanden in de modewereld, van plagiaat tot graatmagere modellen en seksueel grensoverschrijdend gedrag.Het is niet de eerste keer dat influencers worden uitgenodigd in Saoedi-Arabië om het land een positiever imago te geven. De afgelopen maanden berichtten verschillende media, waaronder Bloomberg en The Guardian, al dat het land culturele uitwisselingen organiseert voor socialmediapersoonlijkheden, die er kunnen duiken, monumenten kunnen bezoeken en luxueuze hotels logeren. Een Belgische influencer die zo'n trip aannam, Matthias Geerts, heeft zich al geëxcuseerd op Twitter.