Wie? Zanger-gitarist Jente Pironet (26), zangeres-pianiste Sarah Pepels (21), keyboardspeler Gill Princen (22) en drummer Arno De Bock (23).
...

Dinsdag 27 februari, 10.15 uur. Buiten is het -15 graden, maar in de Daft Studios kunnen we ons meteen warmen aan de droompop van Portland. Zij zijn de eerste van de drie Nieuwe Lichting-laureaten die hun intrek mogen nemen in dit luxueuze opnamecomplex, gelegen aan de voet van de Hoge Venen en opgetrokken uit de restanten van legendarische studio's als La Chapelle en Katy - daar waar Marvin Gaye zijn laatste plaat opnam, Sexual Healing incluis. Terwijl die van Chackie Jam en Sons een wellnesskuur ondergaan, eropuit trekken om te karten of zich een workshop bindteksten met Sven De Leijer laten welgevallen, legt Portland in de controlekamer de laatste hand aan hun versie van Matilda van alt-J - alle laureaten moeten een cover opnemen. Vanachter een gigantische Neve 5088-mengtafel - dit moet de droom van elke gear slut zijn - sleutelt de groep aan de outro van het nummer. In de Portland-versie drijft die op een zangkoortje dat afgelopen nacht nogal à l'improviste ingeblikt werd. Zelfs StuBru-presentatrice Kirsten Lemaire draaft erin op. 'Ik heb het niet helemaal voor dat koor. Is het niet té aanwezig?' vraagt Portland-zanger Jente Pironet (26), met een stem die twijfel verraadt. 'Ik zou liever hebben dat het lijkt alsof de menigte ergens in de verte staat te zingen. We moeten opletten dat we niet te veel als Keane gaan klinken, hè.' Producer van dienst Wouter Vlaeminck, bekend van Tomàn en Absynthe Minded, schudt van nee. 'Ik vind het net heel mooi, heel Radiohead', zegt hij. 'Laat het gewoon los, man. Het is goed zo.' *** Bij Portland moet elk detail goed zitten, zoveel is duidelijk. En dat is niet geheel verwonderlijk. Van alle Nieuwe Lichting-winnaars staan zij op dit moment wellicht het verst. Ze worden gemanaged door David Zegers, gewezen marketingman van de Ancienne Belgique, die met zijn managementkantoor Skytiger ook ex-Nieuwe Lichting-laureaat St. Grandson onder zijn hoede heeft. Hun booker is Live Nation, de grootste concertpromotor van ons land en de organisator van Rock Werchter. En een dezer zetten ze ook nog eens hun krabbel onder een platencontract. De onderhandelingen zijn nog lopende, 'maar als we platenfirma's even met telecomoperatoren vergelijken, kan ik zeggen dat er voorstellen van Proximus, Mobistar en Base op tafel liggen', grijnst Zegers. Deed de bal voor Portland rollen: Pouring Rain, hun debuutsingle, goed voor drieënhalve minuut onvervalste melancholie. Het is niet alleen de song waarmee ze De Nieuwe Lichting wonnen, maar ook een nummer dat een heel eigen leven is gaan leiden op Spotify. Vóór De Nieuwe Lichting en de daarmee samenhangende airplay op Studio Brussel was het al meer dan een half miljoen keer gestreamd, inmiddels staat de teller op ruim 800.000 plays. ' Pouring Rain is in enkele Spotifyplaylists beland, ja', zegt drummer Arno De Bock (23). 'Niemand die weet hoe dat precies komt.' Pironet heeft wel een mogelijke verklaring. 'Het is grappig: toen ik me voor mijn afstudeerproject aan de Hasseltse PXL-hogeschool in Spotify-algoritmes verdiepte, stelde ik vast dat Pouring Rain, met zijn korte intro en duidelijke popstructuur, het schoolvoorbeeld is van een nummer dat goed kan werken op streamingservices. Puur toeval, natuurlijk - we zullen nooit doelbewust songs schrijven volgens deze of gene geijkte formule - maar het is wél een belangrijk breekijzer geweest.' Pouring Rain gaat dan ook al een tijdje mee. Toen Portland in 2016 de finale van Humo's Rock Rally bereikte, stond het al op de setlist, zij het in een andere versie. Ook de band zelf bestaat al even: hij werd een jaar of drie, vier geleden opgericht, aanvankelijk als een soloproject van Pironet, maar al snel werd Portland een duo, om in het najaar van 2017 te vervellen tot het kwartet dat het nu is, met naast Pironet en De Bock nog twee PXL-studenten, de 21-jarige zangeres-pianiste Sarah Pepels - zie onder meer het Sparklehorse-tributeproject Glitterpaard - en keyboardspeler Gill Princen (22). Hun eerste concert in deze bezetting was er meteen een in het kader van Eurosonic in Groningen, het grootste showcasefestival van Europa. En straks, in november, wacht de AB Club al. Het ijzer smeden als het heet is? 'De AB, daar kijken we echt hard naar uit', zegt Pironet. 'Tegen dan zijn we allicht ook al naarstig aan een eerste album bezig. Of hebben we tenminste een ep klaar, willen we op die show iets kunnen verkopen. Enfin, op de lange termijn is het echt wel de bedoeling dat dit ons hoofdberoep wordt, en dat we Portland kunnen uitbouwen tot a lifetime thing.' ***'Mag ik Matilda nog één keer horen, zodat ik het in vrede kan afsluiten?' vraagt Pironet wanneer hun studiotijd er bijna op zit. Hun alt-J-cover, op het snijvlak tussen intiem en grand, vult andermaal de kamer. Vier minuten later volgt de ultieme ontlading. 'Aanvankelijk waren we er een beetje bevreesd voor. We dachten dat dit nummer iets te veel in ons gebruikelijke vaarwater zou liggen en we misschien beter iets extremers gekozen hadden. Maar als ik het nu zo hoor, vind ik dat het toch meer dan 'gewoon een coverke' is geworden, dat we het voldoende hebben kunnen verportlanden. We gaan dit toch zeker naar alt-J opsturen, hè?'