Tien jaar geleden was hij een van de grootste acteurs ter wereld. Een man die naast Robert De Niro en Sean Connery stond, rond de 10 miljoen dollar per film kreeg en successen als Jungle Fever, Passenger 57 en White Men Can't Jump op zijn naam had staan. Toen hij in 1998 aantrad als half-mens, half-vampier in de actiefilm Blade, was Wesley Snipes een superster, die getipt werd als 'de eerste ...

Tien jaar geleden was hij een van de grootste acteurs ter wereld. Een man die naast Robert De Niro en Sean Connery stond, rond de 10 miljoen dollar per film kreeg en successen als Jungle Fever, Passenger 57 en White Men Can't Jump op zijn naam had staan. Toen hij in 1998 aantrad als half-mens, half-vampier in de actiefilm Blade, was Wesley Snipes een superster, die getipt werd als 'de eerste zwarte James Bond'. Maar sindsdien ging het de verkeerde kant op. De meeste films die Snipes opnam sinds Blade dragen veelzeggende namen als Chaos of Unstoppable en werden opgenomen in weinig exotische plaatsen als Bulgarije of Roemenië. Zijn naam klinkt al lang niet meer zo bekend als vroeger en zijn loon is ook flink naar beneden gegaan - weliswaar tot een nog altijd respectabele 2 miljoen dollar per film. De reden voor zijn neergang: een mix van schandalen, rechtszaken en andere pr-rampen, die Snipes transformeerden van topacteur tot paria in Hollywood. Vorige week moest Snipes opnieuw voor de rechter verschijnen, dit keer op beschuldiging van belastingfraude. En nu staat niet alleen zijn goede naam of zijn carrière op het spel, maar ook zijn vrijheid: want als Snipes schuldig wordt bevonden, dan kan hij veroordeeld worden tot 16 jaar cel. In oktober 2006 maakt het Amerikaanse gerecht bekend dat ze Snipes zou vervolgen wegens belastingfraude. Volgens de aanklacht zou de acteur geprobeerd hebben om ten onrechte 11 miljoen dollar terug te krijgen van de belastingen, en zou hij bovendien tussen 1999 en 2004 verzuimd hebben een aangifte in te dienen - een periode waarin hij 38 miljoen dollar verdiende. Toen het nieuws bekend raakte, was Snipes in Namibië voor de opnames van de zombiewestern (!) Gallowwalker, en omdat hij niet meteen terugkeerde, werd in de pers aangenomen dat hij een voortvluchtige was geworden (Nigeria heeft geen uitleveringsverdrag met de VS). Maar na afloop van de opnames ging Snipes zich eind 2006 netjes aanmelden bij de autoriteiten en betaalde hij één miljoen dollar borg. Snipes ontkent alle beschuldigingen: hij is naar eigen zeggen het slachtoffer van slechte raadgevers, en denkt dat de belastingdiensten hem vooral op de huid zitten vanwege zijn beroemdheid - zodat hij als afschrikmiddel kan dienen voor andere would-be fraudeurs. Het proces zal normaal gezien een viertal weken duren. (S.W.)