Y ou talking to me? Een talentscout uit Hollywood weet in de zomer van '92 even niet waar hij het heeft als in Jones Beach, New York een tengere jongeman hem aanspreekt. Voor zijn ogen staat een volmaakte lookalike van de jonge Robert De Niro. De gebronsde huid, het donkerbruine haar, de indringende blik, zelfs de subtiele schoonheidsvlek op zijn rechterwang: de gelijkenis met De Niro is haast beangstigend. En de jongen lijkt niet alleen fysiek op de bekende acteur van Mean Streets en The Godfather, op eenvoudig verzoek speelt hij hele scènes uit Taxi Dr...

Y ou talking to me? Een talentscout uit Hollywood weet in de zomer van '92 even niet waar hij het heeft als in Jones Beach, New York een tengere jongeman hem aanspreekt. Voor zijn ogen staat een volmaakte lookalike van de jonge Robert De Niro. De gebronsde huid, het donkerbruine haar, de indringende blik, zelfs de subtiele schoonheidsvlek op zijn rechterwang: de gelijkenis met De Niro is haast beangstigend. En de jongen lijkt niet alleen fysiek op de bekende acteur van Mean Streets en The Godfather, op eenvoudig verzoek speelt hij hele scènes uit Taxi Driver na. Een paar tellen later is het aan de lookalike om sprakeloos te worden. De talentscout blijkt te werken voor - oh ironie - Robert De Niro. Sterker nog: voor diens regiedebuut is hij op zoek naar een jongere dubbelganger die in de film zijn zoon kan spelen. Lillo Brancato Jr., want zo heet de tengere jongen, aanvaardt de job. Een jaar later geeft hij in A Bronx Tale op indrukwekkende wijze gestalte aan een Italiaanse migrantenzoon die in het New York van de jaren 60 door een gewetenloze maffioso uit de armen van zijn vader wordt gelokt en de georganiseerde misdaad binnengeloodst. Entertainment Weekly prijst Brancato voor zijn 'authentic' en 'street-tough' acteerprestatie en ook zijn vertolking van kleine garnaal Matthew Bevilaqua in The Sopranos een paar jaar later wordt door de verzamelde pers als bijzonder 'waarachtig' en 'levensecht' omschreven. Een self-fulfilling prophecy of zelfbegoocheling van een acteur die zijn gangsterrol voor waar aanneemt? Feit is dat Lillo Brancato Jr. gaandeweg in zijn eigen misdaadfilm verzeilt. Na eerdere arrestaties voor het bezit van onder meer valium, cocaïne en marihuana wordt hij in januari 2005 opgepakt door een patrouille die bij een routinecontrole vier zakjes heroïne in zijn dashboard vindt. Maar op 10 december van datzelfde jaar voelt Brancato zich pas écht een real life Soprano. Samen met zijn schoonvader Steven Armento, lid van de gevreesde Genoveseclan, dringt hij die nacht een kelderappartement in de Bronx binnen op zoek naar drugs. Het lawaai van hun inbraak alarmeert een agent die in het belendende gebouw woont en er ontstaat een vuurgevecht. De acteur en zijn schoonvader raken gewond, maar het is de agent die door een .375 Magnum dodelijk in het hart wordt geraakt. Brancato kijkt aan tegen moord, maar wordt vrijgesproken. Het was zijn schoonvader die het fatale schot loste, waardoor de acteur slechts veroordeeld wordt voor poging tot inbraak. Brancato, of 09A0227 voor zijn celgenoot, zit een straf van tien jaar uit en kan ten vroegste in 2014 voorwaardelijk vrijkomen. De poulain van Robert De Niro had zich zijn persoonlijke Bronx Tale wellicht anders voorgesteld. Pour la petite histoire: van de cast van The Sopranos is Brancato niet de enige die zich naar zijn gangsterrol gedraagt. John 'Artie Buco' Ventimiglia werd meermaals betrapt op drugsbezit. Vincent 'Big Pussy' Pastore mocht 70 uur gemeenschapsdienst leveren nadat hij zijn vrouw op straat had afgeranseld en proberen te verkrachten. En Robert 'AJ' Iler kwam er na een gewapende overval goed van af met drie jaar voorwaardelijk. VINCENT BYLOO