Het kan verkeren, zoals de twee tijdschriftcovers hiernaast bewijzen. De een is van Time Magazine van afgelopen september, de tweede van Entertainment Weekly eind januari. Terwijl Jay Leno, een van de populairste talkshowhosts van de VS, enkele maanden geleden door Time nog uitgeroepen werd tot ' the future of television', vindt ...

Het kan verkeren, zoals de twee tijdschriftcovers hiernaast bewijzen. De een is van Time Magazine van afgelopen september, de tweede van Entertainment Weekly eind januari. Terwijl Jay Leno, een van de populairste talkshowhosts van de VS, enkele maanden geleden door Time nog uitgeroepen werd tot ' the future of television', vindt Entertainment Weekly hem nog geen half jaar later 'de grootste tv-flop aller tijden'. Wat is er in tussentijd veranderd? Vorige zomer besloot NBC, de omroep die Jay Leno tewerkstelt, om de man vroeger op de avond op het scherm te laten komen. Leno verscheen voortaan om tien uur met The Jay Leno Show, terwijl Conan O'Brien een uur later The Tonight Show onder zijn hoede kreeg, het programma waarmee Leno groot is geworden. Dat lijkt een detail, maar de implicaties waren groot. In tegenstelling tot bij ons zit een tv-avond in de VS rigoureus in elkaar: voor elf uur 's avonds brengen alle grote omroepen er ofwel fictiereeksen, ofwel realityprogramma's, daarna beginnen ze met de latenighttalkshows. NBC doorbrak die gewoonte, om een heel simpele reden: geld. De crisis slaat hard toe bij de Amerikaanse tv-zenders, die door de opmars van uitgesteld kijken en internet al een groot deel van hun publiek zijn kwijtgespeeld. Omdat een talkshow goedkoop is om te maken, kon NBC miljoenen dollars besparen door Jay Leno vijf keer per week te laten opdraven op een uur waar voordien normaal een dramareeks stond. Vandaar dat Time hem als het symbool voor de toekomst van de televisie beschouwde. De gok van NBC draaide echter faliekant uit. The Jay Leno Show schoot matig uit de startblokken en verloor daarna week na week kijkers, zodat ook alle programma's die erna kwamen de dieperik ingingen. In januari maakte de zender bekend dat The Jay Leno Show verplaatst werd naar halftwaalf én ingekort tot een halfuur, wat zoveel betekende als toegeven dat het experiment mislukt was. Leno legde zich er zonder morren bij neer, maar O'Brien was razend dat hij 'gedegradeerd' was. De oorlog werd uitgevochten in de talkshows zelf - waardoor ironisch genoeg de kijkcijfers weer de hoogte ingingen - en uiteindelijk moest NBC O'Brien afkopen. De man staat zijn plaatsje in The Tonight Show weer af aan Leno en krijgt daar naar verluidt meer dan veertig miljoen dollar voor. (S.W.)