Engeland, putje winter. De Pinewood Studios liggen er troosteloos bij. Je zou haast vergeten dat dit industriële complex in Buckinghamshire, zo'n vijftig kilometer ten westen van Londen, de mythische thuisbasis is van James Bond en dienstdeed als decor voor talloze andere blockbusters. We zijn op de set beland van een Muppetfilm, en daar gaat het er uiteraard vrolijk toe. Des te meer met die giechelende acteur die we in de kleedkamer aantreffen.
...

Engeland, putje winter. De Pinewood Studios liggen er troosteloos bij. Je zou haast vergeten dat dit industriële complex in Buckinghamshire, zo'n vijftig kilometer ten westen van Londen, de mythische thuisbasis is van James Bond en dienstdeed als decor voor talloze andere blockbusters. We zijn op de set beland van een Muppetfilm, en daar gaat het er uiteraard vrolijk toe. Des te meer met die giechelende acteur die we in de kleedkamer aantreffen. Ricky Gervais, het comedybrein achter onder meer The Office en Extras, is de grote ster in Muppets Most Wanted - in elk geval een van de weinige sterren van vlees en bloed. Most Wanted is de tweede poging van nieuwe eigenaar Disney om de pluizige poppenbende van geestelijke vader Jim Henson te reanimeren. Als we het Huis van de Muis mogen geloven, dan zijn Kermit, Miss Piggy en co. opnieuw hip - al ging er hier geen kat kijken naar The Muppets (2011) en ondanks de aanwezigheid van Gervais haalt Muppets Most Wanted al evenmin de Belgische bioscopen - de film komt hier meteen als video-on-demand uit. Gervais, voor de gelegenheid uitgedost als een maki-aapje, toont zich voor de gelegenheid van zijn meest silly kant. Hij vertolkt de rol van meestercrimineel Dominic, de rechterhand van de Russische evil frog Constantine, die ontsnapt is uit een Siberische goelag. Samen hebben ze snode plannen met deMuppets. 'Ik ben echt in mijn element', zegt Gervais, wiens schaterlach we luttele momenten voordien, toen hij nog een belangrijke scène moest opnemen, door de gangen van Pinewood hoorden schallen. 'Er is geen plaats voor ego's wanneer je aan een Muppet-film meewerkt. Kijk, ik ben verkleed als een aapje: dat zegt toch genoeg?' lacht hij. De cringe king is er rotsvast van overtuigd dat de bekende poppenformule werkt en blijft werken: 'Ik ben al 35 jaar een grote Muppetfan. Ik zat als kind elke zondagmiddag voor de buis, en ik heb oudere broers en zussen die er ook mee moesten lachen. Toen ik John Cleese destijds zijn ding zag doen in The Muppet Show, besefte ik: dit is véél meer dan een gewone kindershow. Een van mijn favoriete films aller tijden is trouwens The Muppet Christmas Carol (1992). Ik bekijk 'm nog ieder jaar.' Muppets Most Wanted, opnieuw in een regie van James Bobin, is volgens Gervais een heuse bigbudget-Hollywoodfilm, én een komische variant van old-school caperfilms als The Pink Panther en Ocean's Eleven die op meerdere niveaus werkt. 'Het is zoals The Simpsons. Er zit iets in voor kinderen én voor volwassenen. Al weet ik eigenlijk niet wat de term "volwassen" betekent. Zelf ben ik, zoals de meeste mannen, nooit volwassen geworden. Maar ik lach me hier een breuk. Als iemand me vraagt wat mijn beste moment van de dag was, antwoord ik: tijd doorbrengen met een pratende kikker!' Het is trouwens niet de eerste keer dat Gervais in het gezelschap van professionele poppen verkeert. Naar aanleiding van de veertigste verjaardag van de Amerikaanse Sesamstraat was hij enkele jaren geleden te gast op de set, voor een interview met de roodpluizige Elmo. 'Ik zeg je: het hoogtepunt van mijn carrière! Ik heb samengewerkt met David Bowie en met Robert De Niro, ik heb Golden Globes gewonnen, in The Simpsons gestaan... Echt, ik kon mijn ogen niet van dat pluchen ding afhouden. Ik behandelde hem echt als een beest dat kan praten en vergat dat het om een marionet ging waar de hand van een acteur in zit. Weet je, het belangrijkste aan creativiteit is voor mij suspension of disbelief. Onderdruk je ongeloof, wees bereid te accepteren dat wat duidelijk niet echt is toch bestaat. Zeker in comedy is dat belangrijk - en al helemaal als er kinderen naar kijken. Ik herinner me nog hoe leuk ik het vond om als kind beetgenomen te worden. Die magie, die hunker om betoverd te worden, is bij mij nooit weggegaan.' Gervais zegt dat hij een zwak heeft voor dieren, en met name voor de pratende variant. 'Dieren zijn mijn eerste liefde. Mijn allereerste stand-upshow heette Animals. En van zodra beesten kunnen praten, ben ik helemaal verkocht.' Toch stond hij naar eigen zeggen niet te springen om mee te doen aan het nieuwe Muppetavontuur. 'Ik herinner me dat ik in Scandinavië zat toen mijn agent me belde. Of ik de hoofdrol wilde spelen in de nieuwe Muppetfilm? Ik zei nee, omdat ik simpelweg niet kon. Ik had net de sitcom Derek afgerond, en ik ging starten met de opnames van de komische reeks Life's Too Short. Ik was bang dat ik mensen in de steek moest laten en dat ik die projecten maar halfslachtig zou kunnen doen. Gelukkig hebben de makers me kunnen overtuigen. Ze lasten een pauze in tijdens de opnames van The Muppets: Most Wanted, zodat ik Life's Too Short alsnog kon maken.' Zoals het een echte Muppetfilm betaamt, zitten er behoorlijk wat dans- en zangnummertjes in Muppets Most Wanted. 'Ik ben best een goeie zanger', zegt de Britse komiek. 'Maar dansen... (zucht) Daar krijg ik koude rillingen van. Ik weet niet of je die aflevering van The Office gezien hebt waarin David Brent begint te dansen? Dat is zowat het beste wat ik kan. Gelukkig is mijn dansact met Constantine in Muppets Most Wanted doelbewust gênant. Wanneer ik me écht schaam, kan ik goed het onhandige type spelen.' Als we tot slot even polsen naar zijn komische inspiratie, moet hij toch even nadenken: 'Geen idee, eigenlijk. Ik hou van realisme, van kleinmenselijk gedrag. Ik denk dat mijn beste werk gewoon voortkomt uit het dagelijkse leven: de sociale faux pas, het ondermijnen van normen, onze dagelijkse plantrekkerij. Comedy draait voor mij vooral om empathie: je moet kunnen meevoelen met de personages. Al de rest is daar gewoon rond gebouwd. Het klinkt misschien alsof ik preek voor de Verenigde Naties, maar: iedereen is uiteindelijk gelijk, enkel de omstandigheden verschillen. Mensen zeggen vaak: The Office is wezenlijk Brits. Niet waar! Het is een romantische komedie over universele thema's: het verschil proberen te maken, je leven niet vergooien. Die dingen zijn herkenbaar voor iedereen. Dus om een antwoord te geven op je vraag: empathie is mijn bron van inspiratie.' MUPPETS MOST WANTED Op aanvraag via de digitale platforms van Telenet en Belgacom.DOOR ANDREAS ILEGEMSRicky Gervais: 'IK WEET EIGENLIJK NIET WAT DE TERM "VOLWASSEN" BETEKENT. ZELF BEN IK, ZOALS DE MEESTE MANNEN, NOOIT VOLWASSEN GEWORDEN.'