Jaren geleden interviewde Jonas Baeckeland de befaamde Gentse bokser Ismaïl 'Cool' Abdoul als research voor een kortfilm. Na twee uur besefte de regisseur dat hij het ideale onderwerp voor zijn eerste langspeelfilm in de ogen keek. 'Bel binnen een jaar nog eens terug', antwoordde Abdoul. 'Dat deed ik, en we zijn opnieuw beginnen af te spreken', aldus Baeckeland. 'Een halfjaar lang zat ik elke week een avond bij hem thuis...

Jaren geleden interviewde Jonas Baeckeland de befaamde Gentse bokser Ismaïl 'Cool' Abdoul als research voor een kortfilm. Na twee uur besefte de regisseur dat hij het ideale onderwerp voor zijn eerste langspeelfilm in de ogen keek. 'Bel binnen een jaar nog eens terug', antwoordde Abdoul. 'Dat deed ik, en we zijn opnieuw beginnen af te spreken', aldus Baeckeland. 'Een halfjaar lang zat ik elke week een avond bij hem thuis. Wat mij zo aan zijn verhaal fascineert, is die eeuwige tweestrijd. Enerzijds heeft hij het gemaakt als professioneel bokser, toen dat nog haast onmogelijk was in België. Maar tegelijk belandde hij door zijn werk als portier in het nachtleven, de criminaliteit en uiteindelijk de gevangenis. Het gevecht in de ring is voor mij ook een metafoor voor de rest van zijn leven.' Abdouls grote liefde wordt vertolkt door Anemone Valcke, terwijl Johan Heldenbergh de rol van zijn trainer op zich neemt. Maar vooral de juiste Abdoul vinden was essentieel. Volgens Baeckeland had hij zijn film niet kunnen maken zonder Patser- en De dag-acteur Nabil Mallat, een Antwerpenaar die niets met boksen had. 'Hij heeft serieus getraind. Soms hadden we een stand-in klaarstaan, maar hij wilde per se alles zelf doen. Nochtans vocht hij tegen echte profboksers.' In deze scène, die zich afspeelt in 1999, mag Abdoul zijn eerste Eurosport-wedstrijd spelen. Een keerpunt in zijn carrière en in de film. 'We hebben alle grote bokswedstrijden veiligheidshalve pas op het einde opgenomen, omdat we wisten dat er wel wat rake klappen zouden vallen', lacht Baeckeland. 'Meestal volgden we nauwkeurige choreografieën, maar af en toe gaven we de acteurs vrij spel om trouw te blijven aan de dynamiek van zo'n wedstrijd. Het was mooi om te zien hoe dat soms uitmondde in echte gevechten.' Helaas eindigden de opnames met een domper. 'De twee laatste draaidagen werden afgelast door het coronavirus. Maar goed, we vertrouwen erop dat we de slotmatch deze zomer kunnen draaien en we Cool Abdoul zoals gepland dit najaar op de wereld kunnen loslaten.'