Eerste zin 's Avonds begon het in Ludlow te sneeuwen.

Een diaken wordt opgepakt na een pedofilieaanklacht. Diezelfde nacht verhangt de man zich in een leeg politiekantoor, maar hij zou ook vermoord kunnen zijn. Omdat het politiekorps van Ludlow op allerlei manieren betrokken is bij de zaak, worden Barbara Havers en Isabelle Ardery vanuit Londen eropaf gestuurd. Ardery vecht vooral tegen haar ex-man en de drankduivel, terwijl Havers de vanzelfsprekende luis in ieders pels wordt. Vanaf de verhangen diaken volgt ze een spoor dat naar een winteravond in december, maanden daarvoor, leidt, toen een paar studenten in Ludlow aan het zuipen sloegen, een hulpagent met een sekteverleden op een vreemde manier de orde bewaakte en ouders de duivels in hun niet zo brave kinderen wilden beteugelen. Zoals altijd neemt Elizabeth George haar tijd om de lusten en lasten, vuile geheimen en diepe wanhoop van haar personages te ontvouwen.

Dit is de twintigste Lynley-Havers van George - ja, inspecteur Lynley komt er nog steeds in voor. Dat de schrijfster Amerikaanse is, maakt een verschil omdat ze de in haar ogen typisch Britse fenomenen - klasseverschillen, comazuipen, tienerzwangerschappen, achterhaalde tradities onder migranten - verbaasd, mild, maar toch haarscherp gebruikt als kader voor haar misdaadverhalen. De heerlijk eigenwijze en nu ook tapdansende Barbara Havers is de ster van het boek én veel boeiender dan haar puppy-tv-versie.

De straf die ze verdient ***

Elizabeth George, Bruna (oorspronkelijke titel: The Punishment She Deserves), 768 blz., ? 24,99.