Locaties: Chimay, Hengelo, Lede, Bergen, Hastière, Doornik, Tsjechië

Opnameduur: 28 dagen

Release: najaar 2020

Eerder regisseerde hij de video bij Stromaes Ta fête en werkte hij als licht- en cameraman voor onder meer Michaël R. Roskam en Wim Vandekeybus. Nu is Lieven Van Baelen (op de foto naast de camera) aan zijn eigen langspeeldebuut toe. In Rookie vertelt hij het verhaal van Nicky, een motorracer die noodgedwongen afscheid neemt van zijn sport. 'Hij moet kiezen tussen zijn familie en zijn grote droom, en dat valt hem zwaar', aldus Van Baelen. 'Daarom wil hij zijn passie overdragen op Charlie, de zoon van zijn schoonzus, maar die blijkt niet zo'n waaghals te zijn. Rookie is een verhaal over geldingsdrang, over zo gepassioneerd zijn dat het gevaarlijk wordt. Ik denk dat veel mensen zich daarin zullen herkennen.'

Dat Veerle Baetens de rol van schoonzus Vero op zich zou nemen, stond al meteen vast en na enkele cafégesprekken had Van Baelen in Matteo Simoni, die toevallig net voor zijn motorrijbewijs aan het studeren was, ook zijn Nicky gevonden. De juiste Charlie vinden was moeilijker. 'Valentijn Braeckman (op de foto met geblokte sjaal) viel ondanks zijn weinige ervaring op tijdens de casting, door zijn drive en talent. Die jonge gasten kunnen zich echt voluit in iets smijten.' Nochtans waren de opnames niet altijd evident. 'Om de rauwheid van de sport zo authentiek mogelijk in beeld te brengen hebben we op enkele echte races gedraaid. In Chimay onder meer, zoals je op deze foto ziet, midden in de hittegolf van deze zomer. Niet ideaal, met al die leren pakken.'

Zelf kent Van Baelen de wereld van ronkende motoren, strakke pakken en heftige adrenalineshots al langer. In 2000 debuteerde hij met The Thread, een surrealistische kortfilm over een motorrijder in de woestijn. 'Ik was als kind al gefascineerd door motors, maar mijn ouders wilden dat ik met een bal speelde. Motorsport, dat was iets voor garagisten. (lacht) Dat is ook eigen aan de motorwereld: heel vaak wordt die passie van vader op zoon doorgegeven, anders begin je er niet aan. Ter voorbereiding heb ik veel wedstrijden bezocht en met racers gepraat en die sterke vader-zoonrelatie viel me telkens op. Het wereldje heeft een heel stoer imago, maar als je dat eenmaal doorprikt hebt, zie je veel gevoelige jongens.'