Jeff Dunham: 'Terrorisme heeft ook zijn grappige kant'

Bron: Knack Focus

Jeff Dunham is zondermeer de bekendste buikspreker ter wereld, zijn sketches met Achmed de dode zelfmoordterrorist zijn legendarisch: 'De meeste mensen lachen graag met zichzelf.'

Jeff Dunham (Dallas, 1962) is zondermeer de bekendste buikspreker ter wereld. Hij begon op zijn achtste met buikspreken, en debuteerde in 1990 in het populaire Amerikaanse comedyprogramma The Tonight Show. Sinds 2009 heeft hij zijn eigen programma. Vooral zijn sketches met Achmed, de dode zelfmoordterrorist, zijn legendarisch. Het filmpje werd al meer dan 150 miljoen keer bekeken op Youtube.

Hoe bent u eigenlijk met buikspreken begonnen?

Jeff Dunham: Eigenlijk zeer toevallig: toen ik acht jaar was, heb ik in een speelgoedwinkel zo'n buikspreekpop gekocht. De dag nadien ben ik in de bibliotheek een paar handboeken gaan lenen, en ik was vertrokken. Buikspreken is als een muziekinstrument leren bespelen: het is niet zo moeilijk als je het van jongs af aan leert.

Hoe bedenkt u de personages?

Dunham: Het hangt af van de actualiteit, van wat ik denk dat mensen op dat moment grappig vinden. Het personage Achmed the dead terrorist bedacht ik in de jaren na 11 september, toen er veel te doen was om terrorisme en we Osama Bin Laden nog niet gevonden hadden. Terrorisme heeft ook zijn grappige kant.

Uw personages zijn stereotypes: de zwarte Amerikaan, de Vietnamveteraan, ...

Dunham: Geloof het of niet: de meeste mensen lachen graag met zichzelf. Neem nu Bubba J: hij is het vleesgeworden cliché van wat wij white trash noemen: een blanke dikzak die bier drinkt en met een pick-up rijdt. Je zou denken dat zulke mensen door zo'n personage beledigd zouden zijn, maar het zijn net types als Bubba J die de grootste fans zijn. Ik krijg wekelijks foto's doorgestuurd van mensen die op mijn personages lijken. Mensen kunnen zich gemakkelijk met stereotiepen identificeren, omdat ze die het beste begrijpen.

In welke mate zijn uw shows geïmproviseerd?

Dunham: Ik denk dat ongeveer 15 à 20 procent van mijn shows geïmproviseerd is. Het zijn wel altijd de leukste stukken. Ik zie het ook als mijn plicht: het publiek heeft doorgaans veel betaald voor een ticket, dan moet je er ook iets voor terugdoen. In kleine clubs heb je meer vrijheid, omdat het publiek kleiner is. Voor grotere publieken blijf ik dichter bij het script.

Bent u van plan iets met de komende presidentsverkiezingen te doen?

Dunham: Als er iets grappigs gebeurt - en dat is altijd zo - ga ik het er zeker in verwerken. Verkiezingen zijn altijd een goede voedingsbodem om grappen over te maken, dat laat ik zeker niet liggen. Aan de andere kant ben ik niet politiek gemotiveerd: de mensen moeten zelf beslissen op wie ze stemmen, ik heb hen niets te leren. Ik moet hen nergens van overtuigen.

Hoe test u nieuw materiaal?

Dunham: Veel komieken oefenen voor een klein zaaltje op een dinsdag- of woensdagavond, maar die luxe heb ik niet. Als ik iets nieuws begin, probeer ik het onmiddellijk uit voor een volle zaal. Dan weet je snel genoeg of het grappig genoeg is. Dat is het leuke aan een gesprek voeren met een buikspreekpop: de pop kan mij de schuld geven voor een slechte grap.

Zijn er onderwerpen waarover u nooit grappen zou maken?

Dunham: Zeker! Elke komiek trekt een lijn, waarover hij niet gaat. Onderwerpen als kindermishandeling zijn gewoon niet grappig. Ook over de slachtoffers van 11 september maak ik niet echt grappen. Je moet weten hoever je kunt gaan voor je mensen begint te beledigen.

Zou u personages schrappen om controverse te vermijden?

Dunham: Ik denk niet dat ik momenteel personages heb die écht controversieel zijn. Ik heb zelfs al gehoord dat Achmed zeer populair is in het Midden-Oosten. Ik heb zelfs een aanbod uit Dubai gekregen om daar te gaan optreden, met de specifieke vraag om Achmed te spelen.

Tot slot: komen we er ooit achter of Achmed moslim is?

Dunham: (Bulderlacht) Tijdens de show zegt hij meermaals dat hij geen moslim is. Maar hij liegt natuurlijk ook wel veel, dus zeker weet ik het niet. Het is ook helemaal niet duidelijk waar hij vandaan komt: hij draagt een Indische tulband maar zijn accent klinkt 'Midden-Oosters'. Ik zal het hem nog eens moeten vragen (lacht).

Jeroen Zuallaert

Jeff Dunham staat op 2 mei in de Ethias Arena, in Hasselt.

Onze partners