Band van de Dag #56: Hjaltalín

07/03/14 om 17:42 - Bijgewerkt om 17:42

Bron: Knack Focus

IJslandse popmuziek wordt bij ons haast automatisch geassocieerd met Björk, Sigur Rós, múm en Ólafur Arnalds of met de eendagsvliegen van Of Monsters and Men. Maar er vallen in het hoge noorden nog heel wat méér boeiende bands te ontdekken. Dames en heren, welkom bij Hjaltalín.

Hjaltalín concerteert op zondag 9 maart in de Brusselse Botanique.

Band van de Dag #56: Hjaltalín

Thuis in IJsland is Hjaltalín, zowel bij het grote publiek als bij de critici, al razend populair, maar ook op het Europese vasteland en in de VS begint het septet geleidelijk een zekere aanhang te vergaren. Geen geringe prestatie, want de groep uit Reykjavik dobbert ver van de oevers van de mainstream. Tot dusver bracht ze drie langspelers en een soundrack uit, en bij iedere release liet ze aan ander geluid horen.

Ten tijde van haar debuut 'Sleepdrunk Seasons' uit 2007, maakte Hjaltalín nog barokke 'chamber pop', waar een zekere zwierigheid van uitging. Met een beetje goede wil viel de stijl van het gezelschap te vergelijken met die van The Divine Comedy. 'Terminal' uit 2010 had dan weer iets van een West End-musical en was een cd waarop de groep zich verloor in grandeur en bombast. In die periode gaf ze zelfs een concert met het negentigkoppige Icelandic Symphony Orchestra.

Eén van de grote troeven van Hjaltalín is de charismatische frontman Högni Egilsson, die gesecondeerd wordt door de als operazangeres geschoolde, maar soulvolle Sigrí∂ur Thorlacius. Beide blikvangers zijn onderling zeer verschillend, maar dat neemt niet weg dat ze elkaar uitstekend aanvullen. Dat doen ze ook op het in 2012 verschenen 'Enter 4', de beste van hun drie reguliere langspelers, die voor het grootste deel is ingeblikt in de Sundlaugin-studio van Sigur Rós. Op die plaat heeft het orkestrale geluid van Hjaltalín plots plaats geruimd voor een meer afgekloven aanpak, waarbij wordt geëxperimenteerd met minimalistische elektronica. Het is wellicht geen toeval dat Egilsson tegenwoordig ook deel uitmaakt van het gerenommeerde IJslandse dance-collectief GusGus.

Het muzikale canvas van het gezelschap toont dit keer meer variatie en biedt zelfs ruimte aan donkere funk- en dubstepgrooves. 'Enter 4' klinkt zwaarmoedig en visceraal, maar de songs zijn simpeler, eerlijker en doorvoelder dan op de vorige platen van Hjaltalín. De nummers worden bevolkt door beschadigde individuen die zich vastrijden in liefdeloze relaties, terwijl eenzaamheid, wanhoop en escapisme op de cd centraal staan. Eén en ander blijkt een gevolg te zijn van de geestesziekte van Högni Egilsson. Twee jaar geleden werd door dokters namelijk vastgesteld dat 's mans manisch-depressieve gemoedsschommelingen het gevolg waren van een bipolaire stoornis.

De artiest schreef enkele van de songs tijdens zijn verblijf in een psychiatrisch ziekenhuis, wat wellicht de rauwe emoties op de plaat verklaart. "'Enter 4' gaat over de mooie én de droevige aspecten van de menselijke conditie", verklaarde hij later in een interview. "Het is een donkere plaat, maar wel één waar een hart in klopt." Pittig detail: de beklemmende ballad 'Ethereal' werd opgenomen in Högni Egilssons ziekenkamer. Intussen nam Hjaltalín ook een uitgeklede versie op van Beyoncé's Halo', die in IJsland onverwacht tot een radiohit uitgroeide.

De jongste langspeler van de band is zijn bloedmooie soundtrack voor 'Days of Gray', een stille film van de Franse cineaste Ani Simon-Kennedy. Het gaat om een post-apocalyptisch verhaal, zonder dialogen, dat zich afspeelt in een samenleving waar het de burgers verboden is zonder masker de deur uit te gaan. Hjaltalín bedient zich op dit werkstuk weer van majestueuze viool- en piano-arrangementen, maar laat dit keer wél de soberheid primeren. De muziek, overwegend instrumentaal, werd vorig jaar nog live uitgevoerd tijdens het Internationale filmfestival van Reykjavik.

Wat Hjaltalín precies betekent? Het is gewoon een IJslandse familienaam, zo blijkt. Maar die mag u gerust ook vertalen als "popmuziek van hoog niveau".

Dirk Steenhaut

Onze partners